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Nicolas Grimal
Histoire de l'Égypte ancienne

La conquête éthiopienne

À la fin de la période ramesside, la Nubie se sépare de l'Égypte en un royaume indépendant né à proximité de la Quatrième Cataracte. Profondément égyptianisée par les pharaons du Nouvel Empire, elle connaît une évolution propre.
Le temple d'Amon de Gebel Barkal devient un foyer religieux intense autour duquel se constitue une lignée locale dont les chefs se font enterrer dans la nécropole voisine d'El-Kourrou. Ils finissent par se constituer en dynastie et adoptent tous les aspects du pouvoir pharaonique.
Le premier souverain dont on connaisse le nom est Alara qui serait le septième de la dynastie.

Son frère Kachta, "le Kouchite", monte sur le trône en 760 et achève probablement la conquête de la Basse Nubie. Kachta a plusieurs enfants.
Deux régneront : Chabaka et, avant lui, Piânkhy (747 - 716), qui prend le pouvoir en 747 et continue l'expansion vers le Nord pendant les dix premières années de son règne. Il place Thèbes sous sa protection.
Un autre fils de Kachta, Aménardis Ier inaugure la mainmise des Éthiopiens sur Karnak en succédant à Osorkon III.

Face à la montée du pouvoir éthiopien en Thébaïde, Tefnakht (727 - 720), roi de Saïs, rassemble les royaumes du Nord, gagne à sa cause Hérakléopolis et Hermopolis et entreprend de conquérir le Sud.
Piânkhy intervient et défait les coalisés : Ioupout II de Léontopolis, Peftjaouaouibastet d'Hérakléopolis, Osorkon IV de Tanis et Nimlot d'Hermopolis.
Seul Tefnakht s'est enfui dans les marches du Nord pour tenter de refaire ses forces.

Rentré à Napata, Piânkhy développe sa capitale et agrandit le temple consacré jadis à Amon de la "Montagne Pure", le Gebel Barkal, par Thoutmosis III et qui devient une réplique de celui de Karnak.
Il se fait ériger une pyramide dans la nécropole d'El-Kourrou.
Il contrôle efficacement la Thébaïde et les pistes occidentales, au moins jusqu'à l'oasis de Dakhla.

Par contre, dans le Nord, Tefnakht a repris le pouvoir sur tout l'ouest du Delta jusqu'à Memphis. Il se proclame roi, vers 720/719, inaugurant la XXIVe dynastie manéthonienne, dont le siège est à Saïs.
Son règne ne dépasse pas huit ans. Son fils Bakenranef ( 720 - 715), le Bocchoris de Manéthon, lui succède et proclame son autorité sur tout le Nord.

La montée assyrienne

Sous Tiglath-Phalazar III, l'Assyrie soumet la Phénicie en 742 et lui interdit tout commerce avec les Philistins et l'Égypte. Cette mainmise décide les roitelets du croissant fertile à composer avec le roi assyrien. Après plusieurs retournements d'alliance en Transjordanie, les Assyriens atteignent El-Arich vers 716 : ils ne sont plus séparés de la frontière orientale de l'Égypte que par Silé.
C'est Osorkon IV qui mène une mission diplomatique en envoyant des présents au roi assyrien.

La même année, Piânkhy meurt après un long règne de trente et un an. Son frère Chabaka (716 - 702) monte sur le trône et décide d'assumer en personne le gouvernement de la Vallée.
Dès sa deuxième année de règne, il est à Memphis. Il met fin au règne de Bakenranef et prend le contrôle de tout le Nord. Il est possible qu'il ait conclu un accord de paix avec l'Assyrie.
Tout comme Piânkhy, il prône le retour aux valeurs traditionnelles. Il manifeste son souci des dieux à Athribis, Memphis, Abydos, Dendera, Esna, Edfou et Thèbes.
À Karnak, il restaure la fonction de Grand Prêtre d'Amon, tombée en désuétude et y installe son fils Horemakhet. Chabaka meurt en 702 après quinze ans de règne et se fait enterrer à El-Kourrou.

Le pouvoir revient alors aux enfants de Piânkhy, Chabataka, puis Taharqa.
Chabataka (702 - 690) poursuit les travaux de son oncle à Memphis, Louxor et Karnak.
En 704, les rois de Phénicie et de Palestine se soulèvent contre l'Assyrie. Chabataka leur vient en aide en envoyant un corps expéditionnaire commandé par son frère Taharqa. Alors que les Assyriens marchent sur les troupes égyptiennes, Taharqa préfère se retirer en Égypte. Le roi assyrien Sennacherib se retire à son tour, rappelé par les soucis de Babylonie, sans parvenir à entrer en Égypte.

À Saïs, la situation évolue. Ammeris, le "gouverneur" mis en place par les Éthiopiens meurt vers 695. Stephinates, que l'on a appelé Tefnakht II, lui succède de 695 à 688, maintenant la tradition de Bakenranef et préfigurant la future dynastie saïte.

Colonne du kiosque de Taharqa (Karnak)À la mort de Chabataka en 690, Taharqa (690 - 664) lui succède. Ses vingt-six années de gouvernement sont le moment le plus brillant de la période éthiopienne.
Il entreprend des travaux dans le temple de Kawa qui devient le deuxième grand sanctuaire des rois napatéens. Il construit à Sanam Abou Dôm, Méroë, Semna, Qasr Ibrim, Bouhen…
Il déploie la même activité à Thèbes : il travaille à Médinet Habou et surtout à Karnak dont il est le grand reconstructeur.

Les Assyriens attaquent l'Égypte vers 674, en l'an 17 de Taharqa, mais doivent battre en retraite. Trois ans plus tard, en 671, un nouvel engagement tourne à l'avantage de l'Assyrie. Assarhaddon défait Taharqa et prend Memphis.
Taharqa se replie dans le Sud dont il garde apparemment le contrôle tandis que les Assyriens favorisent ses rivaux du Nord, au premier rang desquels se trouvent les Saïtes.

Après le départ des conquérants, l'Éthiopien fomente des troubles dans le Nord. Le successeur d'Assarhaddon, Assurbanipal, envoie un corps expéditionnaire qui vainc Taharqa devant Memphis et assoie son autorité jusqu'à Assouan. Il fait exécuter les principaux chefs à Saïs à l'exception de Nékao Ier (672 - 664) à qui il confie le royaume et installe son fils Psammétique, le futur Psammétique Ier, à la tête de l'ancien royaume d'Athribis.
Les Saïtes prennent ainsi le pouvoir avec l'appui et la reconnaissance des envahisseurs.

L'année suivante, en 665, Taharqa meurt à Napata. Son cousin Tantamani (664 - 656) lui succède et reprend l'Égypte. Sa campagne est d'autant plus couronnée de succès que Nékao Ier a manifestement péri dans les combats.
Assurbanipal réagit et envoie de nouveau ses armées. Tantamani doit se replier à Thèbes puis à Napata. Thèbes est mise à sac par les envahisseurs, ravagée et tous les trésors accumulés dans les temples sont pillés.
Le sac de Thèbes met fin à la dynastie éthiopienne.

Psammétique Ier et la "renaissance" saïte

À la mort de Nékao Ier, Psammétique Ier (664 - 610) est reconnu comme roi unique d'Égypte par les Assyriens. Il soumet les souverains du Nord en l'an 8 de son règne et fait adopter sa fille Nitocris par les Divines Adoratrices d'Amon afin de mettre la main sur la Thébaïde.
L'Égypte s'ouvre au monde extérieur, notamment en Grèce et en Asie Mineure, tant en matière d'art que de technique mais sans renoncer aux valeurs nationales.
Psammétique Ier radicalise la pensée religieuse en affichant une recherche constante de la pureté originelle.

Durant toute la période saïte et perse, le culte des animaux connaît un grand essor : le roi fait agrandir le Sérapeum de Memphis, le culte de l'Apis s'étant nettement développé.
C'est la tradition memphite retrouvée qui donne le ton en matière de théologie au détriment de Thèbes.
Psammétique Ier déplace la capitale à Memphis tout en conservant Saïs comme résidence et nécropole. Il remet en place la politique et l'économie du pays en installant en Haute-Égypte du personnel lié aux intérêts de Saïs.

Sous les Saïtes, l'Égypte connaît un éclat et une prospérité indiscutable et reste, dans les pays de la Méditerranée, un État avec lequel il faut compter.
Profitant de querelles intestines en Assyrie, Psammétique Ier chasse les garnisons assyriennes jusqu'à Asdod en Palestine.

Proche Orient et Méditerranée

En 610, Psammétique Ier meurt, laissant à son fils Nékao II (610 - 595) le soin de continuer son œuvre. L'Égypte tient ses engagements vis à vis de l'Assyrie. Lorsque les Mèdes et les Babyloniens prennent Harran, les Égyptiens tentent, sans succès, de reprendre la ville.
Par contre, Nékao II profite du vide que laissent les Assyriens en Syro-Palestine pour mettre la main sur la Palestine. Il place son fils Elyaqim sur le trône d'Israël et garde le contrôle de la Syrie.

Toutefois, cette domination est fragile, ne reposant que sur des alliances passées sous la contrainte. Babylone réagit : Nabuchodonozor repousse les Égyptiens jusqu'à Hamath où il anéantit les troupes. Jusqu'à la fin du règne de Nékao II, le pouvoir de l'Égypte ne dépassera plus la limite de Gaza.

Nékao II tourne désormais ses ambitions vers d'autres buts : il poursuit la politique d'ouverture vers le monde grec, encourageant l'installation de colons et cherchant à créer une flotte égyptienne capable de rivaliser avec ses concurrents aussi bien en Méditerranée qu'en mer Rouge.
Il entame de grands travaux afin d'aménager un canal reliant la Méditerranée à la mer Rouge.

Nékao II meurt en 595 et laisse un fils et trois filles. Son fils règne sous le nom de Néferibrê Psammétique II (595 - 589).
En 597, Nabuchodonozor II prend Jérusalem et pille le Temple. Psammétique II pousse alors Jérusalem à la rébellion.
D'autre part, il engage les hostilités avec le pays de Kouch dont les raisons nous échappent.

La présence grecque

À la mort de Psammétique II, son fils Khaâibrê Apriès (589 - 570) doit faire face à la situation provoquée par la révolte de Jérusalem contre Babylone.
Nabuchodonozor II s'assure le contrôle de la Phénicie mais échoue devant Tyr qu'Apriès ravitaille par la mer, ce qui témoigne de la force de la flotte qu'avait créé Nékao II. L'Égypte ne peut toutefois porter secours à Jérusalem et doit battre en retraite.

Apprenant la défaite égyptienne face à Nabuchodonozor II, la garnison d'Éléphantine se révolte. Les troubles se poursuivent, dégénérant en guerre civile entre forces nationales et mercenaires grecs et cariens. Les Égyptiens proclament roi le général Amasis (570 - 526) qui s'était couvert de gloire dans l'expédition contre les Kouchites. Apriès affronte Amasis en 570 et est tué.
Nabuchodonozor II profite de ces troubles pour tenter une invasion en Égypte mais Amasis parvient à l'arrêter.

Pour résoudre le problème grec et carien, Amasis concentre ces étrangers dans la ville de Naucratis et leur accorde des privilèges économiques et commerciaux importants. Il reconnaît à la cité le statut de comptoir autonome doté de ses propres lieux de culte.
Cette économie "de comptoirs" contribue fortement à la prospérité du pays entier. Il conclut un pacte d'alliance avec Crésus, le légendaire roi de Lydie, et Polycrate, le tyran de Samos. Il s'entend aussi avec Babylone.

Toutefois, la reconstitution par les Perses d'un empire encore plus puissant que celui qu'édifièrent jadis les Assyriens font d'eux les maîtres de l'Asie Mineure. Seuls les Grecs peuvent s'y opposer. L'Égypte doit se borner à subir les événements. À la mort d'Amasis en 526, Psammétique III (526 - 525) monte sur le trône.
À Suse, Cambyse II a succédé à Cyrus II. Il marche sur l'Égypte au printemps 525 et anéantit l'armée de Psammétique III à Péluse. L'Égypte devient une province de l'Empire achéménide.


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