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La Préhistoire : naissance d'une civilisation

La vallée du Nil se caractérise par son unité géographique : depuis Assouan et la frontière nubienne jusqu’à la Méditerranée, une longue bande de terres cultivables dont la largeur ne dépasse guère 40 kilomètres, s’étire le long du Nil sur plus de 1000 kilomètres, entre le plateau libyque et la chaîne arabique.

Jusqu'à la période historique, c’était probablement l’endroit d’Afrique orientale le moins impropre à la vie.Lorsque les eaux du Nil montaient, les hommes se réfugiaient sur les plateaux où ils vivaient de la chasse. Quand le niveau du fleuve diminuait, ils descendaient pour pêcher et ramasser les plantes utiles.

La coupure essentielle entre Préhistoire et Histoire se fait progressivement entre 5.500 et 4.500 environ avec la Révolution Néolithique. De chasseurs-cueilleurs, les hommes deviennent producteurs : l’organisation de la société repose sur une base agricole, l’habitat se fixe sous forme de fermes destinées aussi bien à l’élevage (bovidés, chèvres, porcs) qu’à la culture (orge et blé), les techniques de tissage (lin), de poterie et de vannerie se développent, l’armement se perfectionne, les sépultures nous révèlent des rites funéraires élaborés.

Les cultures du Delta jusqu’à la région du Fayoum se différencient de celles de Haute-Égypte. Dans le Sud, dès le VIe millénaire, des villages se sont organisés sur différents sites :

Couteau du Gebel el-Arak
  • le site de Badari, qui donnera son nom à la culture badarienne, phase initiale du Néolithique.

  • le site de El-Amrah : culture amrahtienne.

  • le site de Nagada : civilisation de Nagada.

  • Enfin, la culture Gerzéenne, du site de El-Gerzeh, se distingue déjà par une très grande perfection artistique dans les œuvres qu’elle a laissées : peintures au trait blanc sur fond lisse, armes d’apparat dont les lames en silex sont finement sculptées (exemple : le célèbre couteau du Gebel el-Arak au Louvre), travail de l’or, de l’argent…



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